Доля Шмеля — від заходу до світанку.

Джмелі відомі кожній людині з дитинства не тільки своїм зовнішнім виглядом, але і тією важливою роллю, яку вони відіграють у природі. Ці комахи — прекрасні запилювачі рослин. Достатньо лише навести приклад з Новою Зеландією, в яку колись був завезений конюшина. Від рослини не вдавалося отримати насіння до тих пір, поки в цю ж країну не завезли джмелів. Справа в тому, що специфічну будову квітки конюшини в значній мірі ускладнює проникнення до нектару і пилку багатьом комахою. Виходить, що опиліть конюшина можуть тільки джмелі, завдяки своєму довгому хоботка.

Дивно, але робочий джміль здатний переносити нектар і пилок масою до 75% від ваги власного тіла. Природно, що чим більше джміль, тим більший вантаж він в змозі нести. Характерною особливістю цих комах є розподіл праці. Одні особини в основному спеціалізуються на нектарі, а інших більше цікавить пилок.

Джміль

Під час пошуків корму джмелі часом літають на значні відстані. Хоча подібне відбувається лише в роки з несприятливими погодними умовами, коли корми в квітках мало. Зазвичай джміль, знайшовши багаті нектаром квітки, буде методично облітати дану область, резонно вважаючи, що виявив «хлібне місце».

Щоб джмеля зацікавив квітка, останній повинен містити певну кількість нектару, в іншому випадку, шмелю він буде нецікавий. Ця умовна величина наявності мінімальної кількості корму в квітці схильна до значних варіацій в різні роки. Крім того, у різних особин поняття достатку нектару також суто індивідуально і залежить від особистого досвіду.

Між джмелями і запилюють ними рослинами в процесі еволюційного розвитку сформувалися досить складні взаємини. Рослинам, якщо можна так сказати, невигідно витрачати свої життєві ресурси на надлишкову вироблення нектару. Спостереження показують, що одне і теж рослина має лише кілька квіток з великим вмістом нектару. Всі інші будуть досить бідними за цим показником. Однак джміль, знайшовши такі квітки, зацікавиться і ретельно обстежує всю округу, перш ніж зрозуміє, що його обхитрили, але буде вже пізно. Процес запилення завершений і рослини отримали те, що хотіли.

Варто сказати, що рослини взагалі не відрізняються особливою щедрістю по відношенню до джмелям. Енергії, отриманої джмелем від нектару одного маленького квітки, вистачає лише на 1 хвилину польоту, а від великої квітки — на 15 хвилин. Саме з цієї причини ці комахи не можуть собі дозволити хаотичних, бездумних дій. Таким чином формується певна стратегія, суть якої полягає у відвідуванні обмеженої кількості квітучих в даний момент видів рослин. Як показують експерименти, близько 60% джмелів задовольняються лише одним конкретним видом. Така сталість вигідно як джмелям, так і рослинам. Джмелі набувають цінний досвід ефективного збору нектару, працюючи з певним видом квітів. А для рослин в значній мірі зростає результативність запилення, оскільки прихопив вантаж пилку джміль далі полетить до квітки саме того ж виду рослини.

В процесі роботи джмелям доводиться підлаштовуватися під кожну рослину індивідуально. Наприклад, збираючи нектар з суцвіття іван-чаю, політ джмеля буде спрямований знизу-вгору, згідно з розподілом нектару в квітках. Але тільки цим справа не обмежується. Джміль лише на власному досвіді може навчитися правильно вибирати місце для посадки, надавати тілу вірне положення, швидко і точно визначати місце розташування нектарника. На це йде багато часу. Особливо важко молодим джмелям, у яких досвід відсутній взагалі.

Здатність до навчання у різних особин помітно відрізняється. Вибір стратегії ефективної роботи варіює в широких межах. Одним джмелям легше підвищити продуктивність за рахунок пошуку багатих кормом квіток, іншим — удосконалюючи свої навички роботи з певним видом рослин. Однак, серед джмелів зустрічаються невдахи і ледарі, які кидаються з однієї крайності в іншу, не досягнувши успіху ні в чому.

Життя робочого джмеля складна, оскільки в процесі роботи його підстерігає маса небезпек. За статистикою, тривалість життя робочого джмеля становить всього 2 тижні.

Сильно ускладнює життя джмелиної сім’ї міжвидова і внутрішньовидова конкуренція. Проте, в процесі еволюції ці комахи змогли виробити механізми, які подібну конкуренцію згладжують. Наприклад, різні види джмелів мають несхожі по довжині хоботки. Це дозволяє їм спеціалізуватися лише на певних видах рослин, не заважаючи один одному. Та й самі рослини пристосовуються до своїх запилювачів, маючи віночки з різною глибиною.